Aphra Behn: Dichterin, Dramatikerin, Gefangene und Spionin

Eine außergewöhnliche Frau des 17. Jahrhunderts



21. März 2016

Welcher spanische König hat die spanische Armada in Auftrag gegeben?

Unser Kurator Kristian Martin spricht über die Dramatikerin, Dichterin und Romanautorin Aphra Behn.





Großbritannien war im 17. Jahrhundert weitgehend eine patriarchalische Gesellschaft. Frauen hatten nur wenige Rechte, Männer trafen die Entscheidungen und von Frauen wurde erwartet, dass sie im Schatten ihrer Ehemänner blieben. Trotzdem gibt es einige bemerkenswerte Geschichten von Pionierinnen, die sich nicht anpassten und stattdessen neue Möglichkeiten in den Bereichen Naturphilosophie, Literatur, Theater und bildende Kunst ergriffen, die die Restaurierung Karls II. begleiteten. Eine der faszinierendsten dieser Frauen war die Dramatikerin, Dichterin und Romanautorin Aphra Behn. Aphra Behn ist so etwas wie ein Rätsel. Geboren um 1640, ist ihr frühes Leben nicht gut dokumentiert und Fakten über sie werden ständig umstritten. Tatsächlich scheint sie Teile ihres Lebens vor der Restauration nach Belieben erfunden, neu erfunden und verschleiert zu haben. Ihr Geburtsname könnte Eaffrey Johnson gewesen sein und sie könnte die Tochter eines Canterbury-Friseurs gewesen sein, obwohl keine Tatsache sicher ist. Kurz nach der Restauration lebte sie wahrscheinlich kurz in der englischen Kolonie Surinam in Südamerika, wo sie möglicherweise in politische Spionage verwickelt war. Wie auch immer, Behn war 1664 in London und sechs Jahre später schrieb er für die Bühne. Aphra Behns ungewöhnliche Berufswahl könnte durch das Bedürfnis nach finanzieller Unabhängigkeit inspiriert worden sein. Ihr Ehemann, ein deutscher Kaufmann, scheint kurz nach ihrer Heirat im Jahr 1665 gestorben zu sein, und ein katastrophaler Aufenthalt als royalistische Spionin in Antwerpen hinterließ ihr erhebliche Schulden. Im Jahr 1666 wurde Behn, nachdem sie dem König aufgefallen war (möglicherweise durch ihre frühere Arbeit in der Spionage), in die Niederlande geschickt, um eine Verschwörung der im Exil lebenden Republikaner gegen Karl II. zu infiltrieren. Sie wurde jedoch doppeldeutig und geriet während ihrer Zeit dort in finanzielle Schwierigkeiten. Behn war gezwungen, einen Kredit aufzunehmen und erhielt keine Entschädigung vom König. Bei ihrer Rückkehr wurde Behn festgenommen und hat möglicherweise eine Zeit lang im Schuldnergefängnis abgesessen. Schreiben könnte ihr Ausweg gewesen sein. Behn war nicht die erste weibliche Dramatikerin – ihr waren Katherine Philips und Frances Boothby vorausgegangen –, aber sie war die produktivste und sicherlich die erste Frau, die vom Schreiben lebte. Während sie wahrscheinlich im vorangegangenen Jahrzehnt Gedichte und Belletristik schrieb, wurde ihr erstes Stück The Forc’d Marriage im September 1670 (ein Jahr nachdem Pepys sein Tagebuch beendet hatte) im Duke’s Playhouse in Lincolns Inn Fields aufgeführt. Das Stück, eine Tragikomödie über eine unglückliche Ehe, war ein Erfolg und führte Behn zu einer Karriere als professioneller Dramatiker. In den nächsten 19 Jahren produzierte sie mindestens 19 (größtenteils erfolgreiche) Theaterstücke, wirkte wahrscheinlich an vielen weiteren mit und schrieb auch Gedichte, Kurzgeschichten und Romane. Heute ist ihr berühmtestes Stück The Rover (1677), für das ihre Freundin Nell Gwyn aus dem Ruhestand kam, um aufzutreten. Aber sie ist vielleicht besser in Erinnerung für das kurze Werk der Fiktion Oroonoko (1688), das Sklaverei, Geschlecht, Rasse und ethnische Zugehörigkeit. Obwohl viele ihrer Werke stark royalistisch sind und sich mit konventionellen Themen des Restaurationstheaters befassen, umfassen andere die liberaleren wiederkehrenden Themen der Geschlechterungleichheit und des sexuellen Verlangens und berühren sogar gleichgeschlechtliche Liebe und männliche Impotenz. Obwohl sie eine angesehene und beliebte Dramatikerin war, ja zu ihrer Zeit sogar eine ziemliche Berühmtheit war, spalteten ihr Werk und ihr Talent zu ihren Lebzeiten und nach ihrem Tod die Meinungen. Ihre Stücke wurden unterschiedlich als unmoralisch, „unweiblich“ und unanständig beurteilt, aber einige halten sie für eine begabte Proto-Feministin, die darum kämpft, in einer Männerwelt ihren Lebensunterhalt zu verdienen. Heute ist Aphra Behn vor allem wegen ihrer Bedeutung als Hauptfigur des Restaurationstheaters in Erinnerung. Sie ebnete den Weg für die folgenden Schriftstellerinnen und, wie die Schriftstellerin Virginia Woolf sagte, „verdiente ihnen das Recht, ihre Meinung zu sagen“.