Kometen

Kometen

Kometen faszinieren uns seit Hunderten von Jahren, wenn sie als himmlische Feuerstrahlen an der Erde vorbeirasen, aber sie werden erst jetzt überhaupt verstanden.

Kometen wurden von Abergläubischen mit Katastrophen und anderen bemerkenswerten historischen Ereignissen in Verbindung gebracht. Aufgrund ihrer guten Sichtbarkeit lassen sich Aufzeichnungen über die Beobachtung von Kometen über viele Jahrhunderte zurückverfolgen, obwohl wir erst 1986 wussten, was im Zentrum von Kometen lag.

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Kometen scheinen eine Art Kern zu haben, der von einem hellen, kreisförmigen Bereich umgeben ist, der 'Koma' genannt wird, von dem aus man einen oder mehrere Schweife sehen kann, die sich von der Sonne weg ausbreiten. Der vermeintliche Kern des Kometen ist das helle Zentrum der Koma.



Auf einem Kometen reiten

Die Rosetta-Sonde der Europäischen Weltraumorganisation hat den Kometen 67P/Churyumov-Gerasimenko (67P) untersucht. Am 12. November 2014 landete es als erstes Objekt der Erde auf einem Kometen.

Der Kern des Kometen

Bis uns die Giotto-Sonde 1986 Bilder vom Kern des Kometen Halley zeigte, gab es viele Diskussionen über die Natur des Kometenkerns. Heute wissen wir, dass der Kern klein ist, etwa 10–20 Kilometer breit, unregelmäßig geformt (eher wie eine Erdnuss) und fast schwarz ist. Aus ihm werden Gas- und Staubstrahlen durch die Sonnenstrahlung herausgedrückt. Wir glauben, dass sich unter der schwarzen Haut ein fester Körper befindet, der aus verschiedenen Eissorten besteht, darunter Wassereis, Trockeneis (aus Kohlendioxid), Ammoniak, Methan und viele andere Eissorten mit organischer Kohlenstoffverbindung, die alle mit Staub vermischt sind.

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Das Koma

Um den Kern herum liegt die helle Koma. Dieser besteht aus Gas und Staub, der ausgestoßen wurde, wenn die Sonne den eisigen Kern verdampft. Das Gas und der Staub bilden eine ungefähr kugelförmige Kugel um den Kern. Dies ist um ein Vielfaches größer als der Kern – die Koma eines hellen Kometen kann Millionen von Kilometern groß sein, während der Kern nur etwa 10 km breit ist. Die Koma des Großen Kometen von 1811 war größer als die Sonne.

Der Schweif eines Kometen

Die Einwirkung der Sonnenstrahlung und das mit dem Sonnenwind verbundene Magnetfeld entfernen Gas und Staub aus der Koma und werden „weggeblasen“, um den Kometenschweif zu bilden. Das Gas wird durch Sonneneinstrahlung ionisiert und elektrisch aufgeladen. Es wird dann stark von den Magnetfeldern beeinflusst, die mit dem Sonnenwind verbunden sind (ein Strom geladener Teilchen, der von der Sonne ausgestoßen wird).

Der Staubschweif kann komplex, mehrfach und sogar gekrümmt sein, zeigt aber im Allgemeinen von der Sonne weg. Der Gasschweif kann ungefähr 100 Millionen km lang sein, während der Staubschweif ungefähr 10 Millionen km lang ist. Der längste aufgezeichnete Schweif ist der Große Komet von 1843 mit einem Schweif von 250 Millionen Kilometern Länge (größer als die Entfernung von der Sonne zum Mars).

Die Umlaufbahn eines Kometen

Die Umlaufbahnen vieler Kometen können Hunderte von Jahren bis zu Dutzenden von Millionen Jahren dauern. Die Umlaufbahnen der langperiodischen Kometen sind nicht auf eine Ebene beschränkt, wie die Umlaufbahnen der Planeten, und diese Kometen können in jedem Teil des Himmels erscheinen. Um die Bahnen von Kometen zu erklären, haben Astronomen die Existenz von zwei gigantischen Kometengruppen an den Rändern des Sonnensystems vorgeschlagen – der Oortschen Wolke und dem Kuipergürtel.

Vorhersage eines Kometen

Abgesehen von periodischen Kometen wie Halley, deren Umlaufzeiten bekannt sind und deren Rückkehr mit großer Genauigkeit vorhergesagt werden kann, ist es unmöglich vorherzusagen, wann Kometen am Himmel zu sehen sind. Die meisten der hellsten und spektakulärsten Kometen waren solche, die nur einmal erschienen und nie wieder gesehen wurden.