Gastbeitrag: Eine alternative Längengradlösung - Ralph Walker und magnetische Variation

Standort Königliches Observatorium

29. Februar 2012

Hannah Salisbury absolvierte 2011 ein Forschungspraktikum am National Maritime Museum und schickte uns diesen Beitrag basierend auf ihrer Arbeit, die die Geschichte hinter einem ungewöhnlich aussehenden Kompass enthüllte, der sich jetzt in den NMM-Sammlungen befindet: In den 1790er Jahren, nach jahrzehntelanger Entwicklung, fand Längengrad auf See mithilfe von Zeitmessern oder Mondentfernungsmethode schien endlich eine praktische Realität zu sein. Doch diese Methoden hatten immer noch ihre Probleme, und es gab Raum für alternative Vorschläge. Ralph Walker, von Johann Eckstein und William Ridley, 1803 (NMM PAD3061) Im Jahr 1793 erschien ein Mann namens Ralph Walker (1749-1824) mit einem Kompass seiner eigenen Erfindung vor dem Board of Longitude, von dem er versprach, alle Längengrade zu lösen -basierte Probleme (und andere). Es war ein großartiger Anspruch für sein Instrument und seine Methode. Dies war Walkers erster Ausflug in die Entwicklung von Navigationsinstrumenten. Als Sohn eines schottischen Bauern ging Walker 1768 im Alter von 19 Jahren zur See und wurde schnell Herr der Handelsschiffe, auf denen er segelte und Handel nach Westindien, dem Baltikum und Amerika trieb. 1783 ließ er sich mit seiner irischen Frau Jane als Pflanzer in Jamaika nieder; unter Einsatz von Sklavenarbeit bauten sie höchstwahrscheinlich Zucker oder Kaffee an. Es war auch in Jamaika, dass Walker einen Prototyp seines Kompasses baute, hauptsächlich aus Holz. Der Gouverneur von Jamaika war von dem Kompass so beeindruckt, dass er Walker eine Überfahrt nach London verschaffte Vorsehung unter Kapitän William Bligh , um Walker zu ermöglichen, seine Erfindung der Admiralität und dem Board of Longitude vorzustellen. Walker ließ Jane und ihre sieben Kinder zurück und kam im August 1793 in London an. Es sollte sechs oder sieben Jahre dauern, bis er sie wiedersah. Ralph Walkers Meridionalkompass, um 1793 (NMM NAV0263) Um Walkers Methode zur Bestimmung des Längengrades auszuführen, würde ein Seemann die Sonnenuhr am Kompass verwenden, um das Instrument auf die wahre Nord-Süd-Ebene auszurichten. Der Vergleich dieser Anzeige mit der Richtung, in die die Kompassnadel zeigte, ergab die magnetische Variation . Dies könnte theoretisch verwendet werden, um den Längengrad zu ermitteln, indem festgestellt wird, wo sich vermeintliche „magnetische Meridiane“ mit dem beobachteten Breitengrad kreuzen. Walker glaubte, seine Methode sei einfacher als Mondentfernungen, billiger als Chronometer und verdiente eine beträchtliche Belohnung von den Längengrad-Kommissaren. Erste Reaktionen mögen Walker durchaus Anlass zur Hoffnung gegeben haben. Die Ergebnisse der Studien waren im Allgemeinen günstig; Admiral Macbride war von dem Kompass so beeindruckt, dass er befahl, einen für seinen eigenen Gebrauch herzustellen. Allerdings erhielt der Kompass nicht rundum begeisterte Kritiken. Nevil Maskelyne war seiner Meinung nach besonders vernichtend, als er schrieb, dass der Kompass weder besonders innovativ noch nützlich sei. Maskelyne berichtete dem Vorstand am 6. Dezember 1794 und kritisierte sowohl den Kompass als auch die dahinterstehende Theorie. Der Kompass war auf die Sonne angewiesen; an einem trüben Tag wäre es nutzlos, und selbst an einem zu hellen Tag wäre seine Funktion beeinträchtigt. Probleme wurden wahrscheinlich auch durch das Vorhandensein von Eisen an Bord von Schiffen verursacht, und Maskelyne dachte, dass Walkers Innovation, die Kompassnadel auf die Seite zu legen, wahrscheinlich dazu führen würde, dass sie sich verzieht. Schließlich war Maskelyne im „gegenwärtigen verbesserten Stand der Navigation“ der Ansicht, dass die Idee, den Längengrad durch magnetische Variation zu ermitteln, nichts zu bieten hatte. Trotzdem traf sich der Vorstand zwischen 1793 und 1796 mehrmals mit Walker und schickte seinen Kompass zu wiederholten Prüfungen. Unglücklicherweise für Walker war seine Längengradlösung tatsächlich zum Scheitern verurteilt. Er hatte die Gesetze des Erdmagnetismus zu stark vereinfacht, und auf jeden Fall würde das Vorhandensein von Eisen auf Schiffen immer ein Problem für Kompassmessungen darstellen. Obwohl der Kompass nicht als praktikable Lösung für den Längengrad angesehen wurde, wurde er als Verbesserung gegenüber anderen damals verfügbaren Kompassen angesehen, und dies scheint das Licht zu sein, in dem der Vorstand ihn sah. Schließlich, im Juni 1795, sprach ihm das Board nach wiederholten Bitten um Gerechtigkeit von Walker 200 Pfund zu. Die Kompasse erwiesen sich bei Marinemännern als beliebt und wurden noch in den 1850er Jahren verwendet. Trotzdem sind heute nur noch vier nachweisbar, eines davon wird von der NMM . gehalten . Obwohl Walker sich weiterhin für das Schicksal seines Kompasses interessierte, war sein Hauptlebenswerk eigentlich ein Ingenieur. Er begann diese neue Karriere im Jahr 1795, sein erstes Werk war der Westindien Docks – eine ziemlich bemerkenswerte Leistung, wenn man bedenkt, dass die Docks das größte Bauwerk ihrer Art auf der Welt waren und Walker anscheinend keinerlei technische Erfahrung hatte. In den verbleibenden 27 Jahren seines Lebens arbeitete Walker an mehreren anderen Dockprojekten sowie an Hafenverbesserungen, Kanälen und den East London Water Works und startete die Karriere seines Neffen James Walker (1781-1862), der zu einem der bekanntesten Bauingenieure seiner Zeit wurde. Walker war ein kluger und entschlossener Mann, der ein großes Risiko einging, seine Familie auf Jamaika zu verlassen, während er die Chance nutzte, einen Längengradpreis zu gewinnen. Obwohl er damit nicht so erfolgreich war, wie er es erhofft hatte, führte es ihn nach London und zu neuen Arbeiten, die durch den Bau von Docks die kommerziellen und maritimen Interessen Großbritanniens förderten.