Geschichte des Großen Äquatorialteleskops

Das 1893 fertiggestellte 28-Zoll-Greenwich-Refraktionsteleskop ist das größte seiner Art in Großbritannien

Das Great Equatorial Telescope am Royal Observatory hielt Großbritannien an der Spitze der Astrophysik und erweiterte unser Wissen über Sterne erheblich.

Das 28-Zoll-Greenwich-Refraktionsteleskop ist das größte seiner Art in Großbritannien und das siebtgrößte der Welt. Es wurde 1893 fertiggestellt und 1885 von William Christie, Astronomer Royal zwischen 1881 und 1911, in Auftrag gegeben.



Wie viele ekstatische Stunden verbringt der Astronom am Ende der Augen, hoch oben auf seinem gerüstartigen Beobachtungsstuhl, um in den dunkelsten Stunden der Nacht mit anderen Welten zu kommunizieren? Kein Wunder also, dass die Herstellung kolossaler „Äquatoriale“ voller wundersamer Vorfälle und der Details ihrer Geschichte fast unglaublich ist.

Strand-Magazin, 1896

Es wurde entwickelt, um das Royal Observatory an der Spitze der zeitgenössischen Astronomie zu halten und in den wachsenden Disziplinen Astrophysik und Fotografie aktiver zu werden. Der Bau des Teleskops wurde Howard Grubb übertragen, einem irischen Optikhersteller, der damals weltweit führend auf diesem Gebiet war.

Obwohl das Teleskop 1957 von Greenwich nach Herstmonceaux verlegt wurde, wurde es während seiner gesamten Lebensdauer bis zu seiner Pensionierung Ende der 1960er Jahre für die Erforschung von Doppelsternsystemen verwendet. Es wurde 1971 nach Greenwich zurückgebracht und ist zu einem zentralen Bestandteil der Bildungsprogramme am Royal Observatory geworden. Mit der kürzlichen Ergänzung um ein computergestütztes Leitsystem und eine CCD-Kamera funktioniert es weiterhin als hervorragende visuelle Hilfe bei der Beobachtung des Nachthimmels.

Ein revolutionäres Design

Das 28-Zoll-Objektiv sollte ein revolutionäres Design haben, das es dem Teleskop ermöglichte, als Beobachtungs- und Fotoinstrument zu fungieren, aber das erwies sich in der Praxis als fehlerhaft. Es wiegt fast 200 Pfund. Nach eingehenden Tests wurde die vorgeschlagene Rolle des Großen Äquatorialteleskops auf Doppelsternmessung geändert und in den nächsten 70 Jahren schloss es viele erfolgreiche Beobachtungsprogramme ab.

Die Halterung

Die Montierung, auf der heute das Große Äquatorialteleskop sitzt, wurde für ein früheres Instrument gebaut und ist mehr als dreißig Jahre älter als dieses. Die Montierung ist eine 'englische äquatoriale' Montierung, bei der das Teleskop auf einer parallel zur Erdrotationsachse geneigten Achse montiert ist. Das Teleskop kann dann einem Stern von Ost nach West über den Himmel folgen, indem man lediglich die Montierung dreht.

Das Teleskop

Das Teleskoprohr ist über 28 Fuß lang und verläuft zwischen den zentralen Speichen der Montierung. Die Montierung war ursprünglich nicht für ein so großes Teleskop gedacht und für die Befestigung musste der Mittelteil des Tubus verjüngt werden. Aus diesem Grund hat das Teleskop die merkwürdige Eigenschaft, an jedem Ende rund, in der Mitte jedoch rechteckig zu sein.

Der Zwiebelturm

Die markante Zwiebelkuppel wurde speziell für das Great Equatorial Telescope entworfen. Die ursprüngliche Kuppelkonstruktion war ein genieteter Eisenrahmen, der mit Pappmaché bedeckt war. An ihrer breitesten Stelle wölbt sich die Kuppel etwa 1,5 Meter über die Turmwände hinaus, auf denen sie sitzt.

Krieg stört Beobachtungen

Zweimal in seiner Geschichte wurden Beobachtungen mit dem 28-Zoll-Refraktor gestört. Das erste Mal war während des Ersten Weltkriegs. 1939 wurde das wertvolle Objektglas dann während des Zweiten Weltkriegs in Sicherheit gebracht. Dies war auch gut so, da das Observatorium durch Bomben beschädigt wurde und 1944 die Abdeckung der Kuppel selbst durch eine V1-Flugbombe abgetragen wurde.

1947 wurde das Teleskop demontiert und nach Herstmonceux geschickt, was die Abreise der Astronomen aus Greenwich veranlasste. Es war dort von 1957 bis 1970 voll einsatzfähig, wurde dann aber 'im Ruhestand' und anlässlich des 300-jährigen Bestehens des Observatoriums im Jahr 1975 nach Greenwich zurückgeschickt.

Doppelsternbeobachtung

Doppelsterne sind Sterne, die einen gemeinsamen Schwerpunkt haben und sich in einer Umlaufbahn um diesen Mittelpunkt befinden. Im 19. Jahrhundert war wenig über die Natur von Sternen bekannt und die Idee, dass sie sowohl physisch als auch visuell in Verbindung gebracht werden können, war neu. Heute weiß man, dass mindestens 50 % der Sterne Doppelsterne sind, die sich umeinander kreisen.

Die Messung der Bahnen von Doppelsternen ermöglicht die Bestimmung ihrer Massen durch Anwendung des Newtonschen Gravitationsgesetzes. Dies ist die einzige Methode, mit der Astronomen die Masse von Sternen direkt messen können.

Der 28-Zoller wurde 1957 nach Herstmonceaux verlegt, war aber bis zu seinem Rückzug aus der Forschung Ende der 1960er Jahre immer wieder an Doppelsternprogrammen beteiligt.