Wie Amtrak die Opfer von Zug 188 im Stich ließ: Die Geschichte eines Überlebenden

Anmerkung der Redaktion: Diese Geschichte ursprünglich erschienen im Politico Magazine am 20. Mai 2015.



Ich habe einen Großteil meiner Karriere damit verbracht, bei Katastrophen zu helfen und Menschen und Organisationen in den schlimmsten Zeiten ihres Lebens zu helfen. Ich hatte immer das Glück, die Hilfe von Leuten wie mir nicht zu brauchen. Das endete letzte Woche, nachdem ich den Amtrak-Zug 188 bestiegen hatte. Ich bin jetzt noch dankbarer für unsere Ersthelfer – Polizei, Feuerwehr, Rettungskräfte und Krankenhausnotaufnahmen. Und mehr davon überzeugt, dass Amtrak selbst eine Überholung braucht.

Die Fahrt begann wie jede andere von der Union Station mit einer langen Schlange von uns, die darauf warteten, unsere Tickets überprüft zu bekommen. Es hatte jedoch ein überraschendes Ende: Der Zug mit einer Geschwindigkeit von 106 Meilen pro Stunde, mehr als der doppelten Geschwindigkeitsbegrenzung auf diesem Abschnitt, geriet kurz nach dem Halt in Philadelphia von den Schienen.





Ich saß im dritten Auto und tat, was jeder Workaholic mit Selbstachtung um 21:30 Uhr tut – E-Mails senden. Das erste Anzeichen dafür, dass etwas nicht stimmte, war das quietschende Geräusch der Notbremsen. In Filmen kommt der Zug dann Zentimeter vor der ausgewaschenen Brücke filmisch zum Stehen. Aber das war ein anderes Drehbuch: Der Zug, der mit halsbrecherischer Geschwindigkeit einer Linkskurve folgen musste, rollte nach rechts von den Schienen und überschlug sich.

In diesem Bruchteil einer Sekunde wurde mir klar, dass wir sterben könnten. Wir krachten mit dem Auto auf der Seite in den Dreck. Die Wucht des Aufpralls riss Sitze aus ihren Verankerungen und riss die Fenster aus. Die Luft war eine schwarze Staubwolke. Fast 250 von uns tappten im Dunkeln, geschockt und desorientiert.



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Ich habe lange mit Katastrophen gearbeitet, aber ich habe mehr Erfahrung darin, die Hilfe zu sein, als die, die geholfen hat. 2001 gründete ich den CEO des 11. September Fund, einer über 500 Millionen US-Dollar dotierten Wohltätigkeitsorganisation, die sich der Hilfe für die von den tödlichen Angriffen betroffenen Menschen und Gemeinschaften widmet. Danach leitete ich Hawaiian Airlines und brachte es erfolgreich aus der Insolvenz. Dann ernannte mich Präsident Barack Obama zum Leiter der staatlichen Pension Benefit Guaranty Corp., die Menschen hilft, wenn ihre Unternehmen bankrott sind und ihre Renten wegfallen. Ich hatte auch während der Clinton-Administration als Haushaltsbeamter an Katastrophenhilfemaßnahmen gearbeitet.

Im Laufe dieser Erfahrungen dachte ich, ich hätte viel darüber gelernt, was in traumatischen Situationen funktioniert und was nicht. Als Train 188 entgleist, habe ich versucht, das Gelernte anzuwenden: ruhig und positiv zu sein, zuzuhören und mitfühlend zu reagieren. Ich dachte, ich wäre so gut wie jeder andere auf einen Notfall vorbereitet. Ich muss jedoch zugeben, dass die Tatsache, dass ich auf Amtrak 188 bin, meine Ansichten geändert hat. Irgendwie ist die leidenschaftslose professionelle Einschätzung dessen, was könnten gemacht oder sollen getan wurden, scheint unzureichend zu sein, als es war mein gebrochene Rippen, mein Augen beschädigt, und mein Leben, das fast zerquetscht wurde.

Ich habe keine fachliche Meinung darüber, was die Entgleisung verursacht hat oder wer dafür verantwortlich ist – ob der Ingenieur oder Amtrak fahrlässig war oder nicht, ist eine Frage von Anwälten, Gerichten, dem National Transportation Safety Board und dem FBI.



Mein Fokus ist: Was ist nach der Entgleisung passiert? Wer war vorbereitet und wer nicht? Wer hat eingegriffen und wer nicht?

Katastrophen folgen keinem Zeitplan, also können Sie sie nicht planen. Aber Sie können eine Reaktion darauf planen. Deshalb liegt der Schwerpunkt in Organisationen immer in der Ausbildung und Planung. Aus meiner Erfahrung mit Hawaiian und anderen Fluggesellschaften kann ich Ihnen sagen, dass die Mitarbeiter der Fluggesellschaften sowohl für Katastrophen trainieren als auch üben, darauf zu reagieren. Sie verstehen, dass das, was in den Stunden unmittelbar danach passiert, das Leben der Menschen verändern kann. Manchmal kann die Reaktion über Leben und Tod entscheiden; manchmal hilft es nur, den Schmerz und das Trauma zu begrenzen.

Leider hat sich Amtrak offenbar nie die Mühe gemacht, diese Lektion zu lernen. Die Bemühungen der Eisenbahn waren in fast jeder Phase schwach, unkoordiniert und verspätet.



Das Scheitern von Amtrak ist umso bemerkenswerter, als in einer Nacht voller Tragödien der Rest der Notfallmaßnahmen funktionierte; und hat gut funktioniert.

Fangen wir mit meinen Mitreisenden an. Amtrak 188 war voll von guten Samaritern. Nach dem Absturz waren alle geschockt und desorientiert. Einer Frau wurde der Arm aufgerissen und blutete. Der Arm eines anderen war gebrochen. Ich hatte auf der linken Seite des Autos gesessen; jetzt lag die linke Seite auf dem Boden, und die rechte Seite lag über uns. Sitze, Gepäck und Leute kamen alle nach vorne und unten gekracht. Auf meinem Schoß lag eine hysterische junge Frau. Ihr Koffer hing an meiner rechten Hüfte, und was ihr Platz gewesen war, war jetzt ein Baldachin über uns. Ich hatte nicht nur einen angeschlagenen Kopf und geprellte Rippen, sondern auch meine Brille und mein Telefon verloren, sodass ich praktisch fast blind war.

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Wir waren die Glücklichen. Direkt hinter mir war eine Frau zerquetscht worden.



Nichtsdestotrotz zogen die Leute zusammen statt auseinander. Wir gerieten nicht in Panik, und wir traten nicht aufeinander, um zum Ausgang zu eilen – wir halfen uns gegenseitig.

Das Aussteigen aus dem Auto war nicht einfach. Zum nächsten Ausgang gehen funktioniert nicht, wenn Sie den Ausgang nicht sehen können und der Gang weg ist. Unser Notausgang war eine Fensterscheibe, aber mit dem Zug auf der Seite befand sich das Ausgangsfenster nun direkt über uns. Ein findiger Mann kletterte auf einen Sitzturm und öffnete ihn. Wir fingen an, den Leuten zu helfen, seinen Trick zu wiederholen, indem wir durch das Loch in die Nacht hinaus auf den Stapel der Sitze kletterten. Es war harte Arbeit, besonders für diejenigen, deren Arme ihr Gewicht nicht tragen konnten. Die einarmigen Damen kamen durch das Ausgangsfenster, wobei zwei von uns von unten drängten und ein oder zwei andere sie mit ihrem gesunden Arm hochzogen. Trotz meiner Verletzungen und des Fehlens von Brille, Telefon oder Taschenlampe packte ich so gut ich konnte. Keine Brille zu haben, spielte keine große Rolle: Im Land der Einarmigen kann sogar der Blinde König sein.

Einige blieben, um nach ihrem Gepäck zu suchen. Diese Durchsuchungen wurden abgebrochen, als wir das Feuer sahen: Elektrizität hatte etwas entzündet und unser Auto begann sich mit Rauch zu füllen. Das ist das zweite Mal, dass mir klar wurde, dass wir sterben könnten. Ich schrie: Hör auf, nach deinem Gepäck zu suchen und verschwinde, bevor wir alle ersticken!

Der gute Samaritertum hörte nicht auf, als wir den Zug verließen. Im Bereitstellungsbereich und in Krankenhäusern halfen sich die Passagiere weiterhin gegenseitig, Freunde zu finden und Kontakt zu ihren Familien aufzunehmen. Trotz Prellungen an Beinen, Armen und am Kopf zum Beispiel bot eine junge Geigerin E-Mail- und Telefondiensten für diejenigen an, die sie brauchten. Zum Glück ermöglichte sie mir, meiner Frau zu sagen, dass ich in Sicherheit war, noch bevor sie von der Entgleisung erfahren hatte. (Leider wurde diese junge Frau später von Trotteln angegriffen, die nichts von ihren Verletzungen oder ihren Handlungen wussten. Sie hielten den Versuch, die Geige, die ihren Lebensunterhalt repräsentiert, zurückzufordern, für unsensibel.)

Passagiere, die einfach ihre Koffer hätten nehmen und rennen können, setzten sie stattdessen ab und halfen anderen. Menschen mit ganz unterschiedlichen Hintergründen boten ihr Handy an, halfen beim Aufstehen oder Hinsetzen und manchmal auch nur umarmt. Ich fühlte mich in dieser Nacht gut in Bezug auf die Menschheit.

Ebenso wichtig war, dass die Ersthelfer erstklassig waren. Die Polizei von Philadelphia traf innerhalb von Minuten in Kraft. Für diejenigen von uns, die auf Autos gestrandet waren, fanden sie eine Leiter, halfen uns beim Abstieg und führten uns über die Gleise zu einem sicheren Ort. Als wir dort waren, haben sie und die Rettungskräfte des Rettungsdienstes und der Feuerwehr uns eine Triage durchgeführt: Lebensgefährliche Verletzungen (rote Markierungen) wurden sofort mit dem Krankenwagen entfernt; weniger dringende Notfälle (gelbe Schilder) wurden dann per Lkw aufgenommen. Da ich den Zug verlassen hatte, war ich ein grünes Etikett. Zu meinem Glück wurden sogar grüne Tags überprüft.

Obwohl die Ersthelfer von Philadelphia wahrscheinlich nicht für eine Veranstaltung dieser Größenordnung geübt hatten, arbeiteten sie kooperativ und ohne viele Revierkämpfe. Sie schienen auch eine der wichtigsten Lektionen von 9/11 gelernt zu haben: Stellen Sie sicher, dass die verschiedenen Radios miteinander sprechen können.

Die Krankenhäuser waren überfordert, aber die Leute im Jefferson Hospital, wo ich behandelt wurde, hatten eindeutig Verfahren und Praxis, die sie befolgten. Ich bekam Antibiotika für meine zerkratzten Augen und eine Tetanusimpfung. Ich wurde auch auf eine mögliche Gehirnerschütterung und mögliche Rippenbrüche untersucht.

Obwohl ich Schmerzen in meinen Rippen hatte, zeigte ein Röntgenbild keine Brüche, also gaben sie mir Advil und entließen mich gegen 3 Uhr morgens. Zwei Tage später hatte ich jedoch immer noch starke Schmerzen. Jefferson hat mich direkt mit demselben Notarzt verbunden, der sich um mich gekümmert hatte. Sie hörte zu, überprüfte die Akte und sagte mir, ich solle in ein Krankenhaus zurückkehren: Röntgenstrahlen können gebrochene Rippen übersehen, sagte sie. Es war beeindruckend. (Haben Sie jemals davon gehört, dass ein Arzt in der Notaufnahme Anrufe entgegennimmt?) Ich befolgte ihren Rat und ein Arzt am New Yorker Krankenhaus für Spezialchirurgie stellte fest, dass der Unfall tatsächlich meine Rippen gebrochen hatte.

Auf Amtrak Nr. 188 befanden sich über 240 Passagiere und fünf Besatzungsmitglieder. Ich denke, wir sind alle dem Philadelphia Police Department, den Rettungskräften und den anderen Ersthelfern sowie den Notfallteams des Krankenhauses dankbar. Sie waren ausgezeichnete Fachleute und, ebenso wichtig, fürsorgliche Menschen. Ich bin mir sicher, dass sie in einigen Fällen Leben gerettet haben; in meinen verhinderten sie, dass meine Verletzungen noch schlimmer wurden.

Was ist mit Amtrak? Ich wünschte, ich könnte dasselbe über Amtrak sagen, aber meiner Meinung nach hat unsere nationale Bahngesellschaft fast jeden einzelnen Test nicht bestanden. Amtrak wurde offenbar lange vor dem Zug 188 entgleist. Hier hat Amtrak am meisten vermasselt:

Seien Sie (un)vorbereitet. Im Gegensatz zu den Fluggesellschaften schien Amtrak auf die Katastrophe völlig unvorbereitet zu sein. Amtrak schien keine Pläne oder Verfahren für die Reaktion auf den Notfall zu haben, geschweige denn Schulung seiner Mitarbeiter und Praxis deren Umsetzung.

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Ich habe niemanden von Amtrak getroffen, bis ich fast sechs Stunden nach dem Absturz aus dem Krankenhaus entlassen wurde. Diese Person vom Amtrak-Kundendienst beantwortete keine Fragen. Sie sagte, ihre Aufgabe sei es nur, uns zur 30th Street Station zu bringen.

An der 30th Street Station waren viele Leute vom Amerikanischen Roten Kreuz und nur zwei von Amtrak. Jede Organisation hat uns gebeten, ein anderes Formular auszufüllen, in dem Kontaktinformationen angegeben und unsere Verletzungen beschrieben werden. Die Amtrak-Person, mit der ich gesprochen habe, sagte, sie hätten das Formular erst in dieser Nacht entwickelt. Leider wurde im Amtrak-Formular nicht einmal gefragt, was wir brauchten oder was wir im Zug verloren hatten. Als wir darauf hinwiesen, dass die meisten von uns Gepäck verloren hatten, schlug sie vor, es unten aufzulisten.

Die Amtrak-Person war fröhlich, aber sie konnte keine Fragen zum Zeitpunkt und zu den nächsten Schritten beantworten; Stattdessen hat sie uns einfach die Karte einer anderen Person vom Amtrak-Kundendienst gegeben. Ich brauchte mehrere Versuche und mehrere Tage, um zu dieser Person durchzudringen; Als ich das tat, schlug sie vor, ich solle zurückrufen – und nach einer anderen Abteilung fragen. Vier Tage nach dem Unfall, nachdem ich ein Ersatzhandy gekauft hatte, kontaktierte mich der Amtrak-Kundendienst unter dieser Nummer. Auch diese Person weigerte sich, irgendwelche Fragen zu beantworten; Ihre Aufgabe war es, zum vierten Mal nach meiner Postadresse zu fragen, damit sie mir ein Antragsformular schicken konnten.

Sechs Tage nach dem Unfall hatte ich immer noch keine Informationen von Amtrak, ob sie mir meine Arztkosten erstatten oder was sie mit meinem verlorenen Gepäck und meinen Medikamenten tun werden – nur eine Erklärung, dass ich irgendwann in der kommenden Woche eine weitere bekomme bilden.

TLC vs. CYA. Welchen Instinkt die Opfer, die Ersthelfer und die Ärzte in Philadelphia hatten, sich zusammenzutun und sich um die Verletzten zu kümmern, Amtrak fehlte. Die Leitprinzipien der Eisenbahn schienen zu lauten: Nichts schriftlich festhalten und CYA (cover your, äh, Anatomie).

Der CEO von Amtrak veröffentlichte einen Brief, in dem er behauptete, die Eisenbahn habe die volle Verantwortung für die Tragödie übernommen und impliziert, dass Amtrak alles in seiner Macht Stehende tue, um seinen Fahrgästen zu helfen. Eine solche PR-Taktik wäre vielleicht plausibel gewesen, wenn es Beweise dafür gegeben hätte, dass die Geschäftsführung von Amtrak tatsächlich Verantwortung übernommen hat. Stattdessen schienen die Mitarbeiter von Amtrak auf jeder Ebene zu sagen: Ich mache meinen Job. Sie sind die Verantwortung eines anderen.

Amtrak könnte als voll verantwortlich angesehen werden, wenn der CEO von Amtrak jemals tatsächlich zur Entgleisungsstelle oder zu den Krankenhäusern gekommen wäre oder die Bahn ihre Fahrgäste erreicht und sich verpflichtet hätte, die Dinge in Ordnung zu bringen. Als PBGC versehentlich Rentner durch schlampige Berechnungsverfahren unterschätzte, verpflichtete ich mich persönlich, die Arbeit zu wiederholen und etwaige Fehler zu korrigieren. Als wir Fehler fanden, unterschrieb ich das Entschuldigungsschreiben (und wir zahlten die Differenz mit Zinsen). Zum Vergleich: Sechs Tage nach dem Unfall habe ich von Amtrak keine einzige schriftliche Mitteilung erhalten, nicht einmal eine E-Mail.

Der Brief des Amtrak-CEOs und die PR-Berater von Amtrak tönten der Öffentlichkeit, dass Amtrak ein Zentrum für Familienhilfe in Philadelphia eingerichtet habe (was wir nach dem 11. September in New York taten). Sie haben es jedoch versäumt, uns Passagiere darüber zu informieren. (Vielleicht wollten sie nicht, dass wir darauf hinweisen, dass viele von uns nicht in Philadelphia leben.)

Die Verteidiger von Amtrak wollen dem Kongress die Schuld geben und sagen, dass dies hätte verhindert werden können, wenn ein computergesteuertes automatisches Bremssystem installiert worden wäre. Der Kongress hat dieses Argument sicherlich untermauert, indem er noch in derselben Woche für eine Kürzung des Amtrak-Budgets gestimmt hat. Es gibt nur wenige Organisationen, die nicht mit mehr Ressourcen auskommen könnten. Nichtsdestotrotz schienen die Misserfolge, die wir erlebten, nicht auf Geldmangel zurückzuführen zu sein, sondern eher auf mangelndes Mitgefühl der Amtrak-Mitarbeiter und mangelnde Aufmerksamkeit oder Kompetenz des Amtrak-Managements.

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Einige werden erneut argumentieren, dass Amtrak nicht von der Regierung betrieben, sondern privatisiert werden sollte. Solche Argumente scheinen Ideologie mit Servicequalität zu verwechseln. Viele der qualitativ hochwertigsten Schienenpersonenverkehrsunternehmen der Welt werden von Regierungen betrieben. Als ich der Pension Benefit Guaranty Corp. beitrat, hat die US-Regierung bereits großartige Arbeit geleistet: PBGC hatte die höchsten Kundenzufriedenheitswerte aller staatlichen Leistungsagenturen – sogar höher als die der Social Security Administration. Trotzdem haben wir sie über vier Jahre hinweg erheblich verbessert.

Ich hatte das Privileg, mit vielen Organisationen zusammenzuarbeiten, die exzellenten Service bieten – sei es die Art und Weise, wie Hawaiian Airlines den Passagieren den Aloha-Spirit zeigt oder die Art und Weise, wie die PBGC dafür sorgt, dass niemand jemals einen Rentenscheck verpasst. Sie tun dies mit Mitgefühl und Hingabe, indem sie die Extrameile gehen und ihre Kunden an die erste Stelle setzen.

Für die Zukunft ist ziemlich klar, dass Amtrak eine echte Überholung braucht. Dies lässt sich jedoch nicht dadurch erreichen, dass man das Budget kürzt und Management und Vorstand unverändert lässt, sondern umgekehrt.

Amtrak 188 war eine Tragödie, aber es muss kein Prolog sein. Amtrak kann einen exzellenten und sicheren Service bieten – der Weg dazu besteht darin, Änderungen vorzunehmen, anstatt Ausreden zu suchen.