Spacebook - Jagd nach Planeten um unseren nächsten Stern

Mikrolinsen sind ein wichtiges Werkzeug in der Ausrüstung von Astronomen, um potenzielle bewohnbare Planeten zu finden

02.02.2016

Eine zufällige Anordnung von Sternen soll Astronomen bei der Suche nach Planeten um Proxima Centauri helfen – den der Erde nach der Sonne am nächsten gelegenen Stern. Astronom Colin Stuart erzählt mehr.



Später in diesem Monat wird es flüchtig zwischen uns und einem viel weiter entfernten Stern vorbeiziehen. Die Anwesenheit von Proxima Centauri wird das Licht des Hintergrundsterns in einem als Gravitationsmikrolinseneffekt bekannten Effekt biegen. Da massereichere Objekte das Licht stärker biegen, können Astronomen dieses Ereignis nutzen, um den Stern zu „wiegen“. Proxima CentauriVielleicht noch aufregender ist es jedoch, dass sie auch nach den verräterischen Anzeichen dafür suchen können, dass sich ein oder mehrere Planeten um ihn herum befinden. Das liegt daran, dass solche Planeten eine kleine Biegung hinzufügen würden (siehe Diagramm). Einige Exoplaneten wurden mit dieser Methode bereits gefunden. Die so entdeckte Anzahl ist jedoch begrenzt, da man genau auf den richtigen Zeitpunkt achten muss. Das heißt, Mikrolinsen wurden verwendet, um abtrünnige Planeten zu entdecken – solche, von denen man annimmt, dass sie aus ihrem Heimatsonnensystem ausgestoßen wurden und die allein durch die Dunkelheit des Weltraums wandern. Es ist auch möglich, dass Mikrolinsen den ersten Mond gefunden haben, der jenseits des Sonnensystems entdeckt wurde, obwohl wir es nie genau wissen werden. Bereits 2013 bemerkten Astronomen, dass das Licht eines fernen Sterns von zwei vor ihm eilenden Objekten vergrößert wurde. Sie konnten die relative Größe des Duos im Vergleich zueinander ermitteln. Es gibt zwei mögliche Szenarien, die zu ihrem Bild passen – es hängt davon ab, wie nah sie zu diesem Zeitpunkt an der Erde waren. Wenn sie weit weg waren, war es wahrscheinlich ein kleiner Stern und ein Planet von Neptungröße, der ihn umkreiste. Aber wenn das Paar näher bei uns wäre, wäre es ein abtrünniger Planet gewesen, der von einem Mond umkreist wurde. Wir können es auch nicht herausfinden, weil die Ausrichtung nie wieder passieren wird. Mikrolinsen sind also definitiv ein wichtiges Werkzeug in der Ausrüstung von Astronomen, um potenzielle bewohnbare Planeten und Monde außerhalb des Sonnensystems aufzuspüren. Und die bevorstehende Passage von Proxima Centauri wird uns eine weitere Chance geben, in unserem kosmischen Hinterhof nach Welten zu suchen.