An diesem Tag in der Geschichte: Die Entdeckung des Uranus

Standort Königliches Observatorium

13. März 2011

Heute vor 230 Jahren hat sich die Größe des Sonnensystems verdoppelt. Kurz vor Mitternacht am 13. März 1781 erfasste der in Deutschland geborene Musiker und Astronom William Herschel in seinem Garten hinter dem Haus in Bath ein seltsames Objekt im Okular seines selbstgebauten Teleskops. Die Kuriosität, die Herschel zunächst für einen Kometen hielt, sollte sich später als siebter Planet bestätigen, der die Sonne in doppelter Entfernung von Saturn umkreist. Später wurde er Uranus genannt und war der erste neue Planet, der seit der Antike entdeckt wurde. Es hätte jedoch ganz anders kommen können, wenn John Flamsteed, der erste Astronom Royal , hatte fast ein Jahrhundert zuvor gewusst, was er vor Augen hatte.

Eine Montage von Voyager 2-Bildern von Uranus (dem blauen Planeten in der Mitte) und seinen größten Monden. Voyager 2
1675 ernannte König Charles II. Flamsteed zum ersten Amtsinhaber des Postens des Astronomen Royal am neuen Royal Observatory gebaut auf dem Greenwich Hill von Christopher Wren . Seine Aufgabe war einfach: den Himmel genau zu kartieren, um zu einer Lösung für „Das Längengradproblem“ und Tode vor Schiffswracks zu retten (oder, vielleicht genauer, um zu verhindern, dass der Schatz des Königs ein neues Zuhause auf dem Grund des Ozeans findet).
Bis 1690 Flamsteeds wachsender Katalog an „Fixsternen“ enthalten den eher harmlos betitelten 34 Tauri, ein schwaches Objekt an der Schwelle des menschlichen Sehvermögens im Sternbild Stier. 34 Tauri wurde 1712 und 1715 erneut von Flamsteed und einem von Flamsteeds Nachfolgern als Astronomer Royal beobachtet. James Bradley , 1748, 1750 und 1753. Das Problem war, dass niemand bemerkte, dass sie dasselbe sahen; der „fixierte“ Stern war über den Himmel gewandert, die unverwechselbare Visitenkarte eines Planeten (aus dem Griechischen für „Wanderer“).
Es bedurfte des großen Auflösungsvermögens von Herschels neu gebautem 6,2-Zoll-Spiegelteleskop, um 34 Tauri, die 1781 in das Sternbild Zwillinge gewandert waren, eher als Scheibe denn als punktförmigen Stern zu sehen. Tatsächlich war Herschels Teleskop besser als jedes andere zur Verfügung von Nevil Maskleyne, dem neuesten Astronomen Royal und der oft und vielleicht zu Unrecht verleumdete Widersacher des Uhrmachers John Harrison.
Das Kollektiv Astronomers Royal hat vielleicht die größte astronomische Entdeckung seit den Tagen Galileis verpasst, aber Maskleyne, der Herschel unterstützt, würde eine entscheidende Rolle bei der Bestätigung der Entdeckung seines deutschen Kollegen spielen. Maskleyne, ein hochgradig vernetzter Mann an der Spitze der englischen Astronomie, forderte seine europäischen Kollegen auf, Herschels Sichtung weiter zu untersuchen. Berechnungen seiner nahezu kreisförmigen Umlaufbahn statt der stark elliptischen Umlaufbahn eines Kometen und das Fehlen eines deutlichen Schweifs bestätigten, dass Herschel die Bevölkerung des Sonnensystems um eins vergrößert hatte.
Es war auch Maskleyne, der Herschel drängte, den neuesten Bewohner des Sonnensystems zu nennen. Zufällig nannte Herschel es zuerst Georgium Sidus (oder 'Georges Stern') nach dem damaligen König - aber noch nicht verrückt - George III. Die Auseinandersetzung um den Namen hielt jedoch an, nicht zuletzt, weil es kein Stern war. Am Ende wurde Uranus adoptiert, da er der Vater von Saturn war, da Saturn wiederum der Vater von Jupiter in . war Römische Mythologie.
Schließlich wurde eine der größten Entdeckungen der Astronomie zu dieser Zeit offiziell gewürdigt.. Übersehen von Flamsteed und Bradley, entdeckt von Herschel und in den Vordergrund gerückt von Maskleyne, sollte es weitere 65 Jahre dauern, bis Uranus als Torwächter des Rand des Sonnensystems.
Colin Stuart ist freiberuflicher Astronomieautor und Moderator im Peter Harrison Planetarium.