Noch eine andere Seite von Thomas Young

Standort Königliches Observatorium

10. März 2011

Ein kurzer Blick auf die offiziellen Protokolle des Board of Longitude zeigt das begrenzte Verständnis, das wir haben Thomas Youngs täglichen Aktivitäten gegen Ende seines Lebens trotz der umfangreichen Forschungen zu seinem Leben und seiner intellektuellen Arbeit in dieser Zeit.

Bei so vielen Unternehmungen erfolgreich, werden einige von Youngs Errungenschaften unweigerlich auf die Seite geschoben. Zwei von Youngs Leistungen dominieren insbesondere die Arbeit an ihm, von den Memoiren, die sein guter Freund Hudson Gurney kurz nach seinem Tod verfasste, bis hin zur Biographie von 2007 von Andrew Robinson, Der letzte Mann, der alles wusste .

Die erste von Youngs Leistungen, auf die sich in der biographischen Arbeit konzentrierte, war sein Beitrag zur Übersetzung des Rosetta Stone . Young arbeitete in Ägyptologie und Hieroglyphen in seiner Freizeit rund um seine Aufgaben als Sekretär und Superintendent für die Admiralität und das Board of Longitude.

Kurz nach seinem Tod wurde Youngs Rolle bei der Übersetzung zu einer Angelegenheit des Nationalstolzes mit einer Neuerfindung von Young und seinen Leistungen, die in Nachrufen und Biographien stattfanden; seine linguistische Arbeit wurde hervorgehoben, um die Übersetzung des Rosetta-Steins als britischen Triumph zu bezeichnen. Der Rosetta-Stein war seit seiner Übergabe von französischem in britischem Besitz in den Napoleonischen Kriegen Gegenstand nationalistischer Rivalitäten. Zum Zeitpunkt von Youngs Tod war er in eine sehr öffentliche Meinungsverschiedenheit über die Reformen des nautischen Almanachs verwickelt und war in bestimmten Kreisen äußerst unbeliebt; dennoch wurde er schnell als großer Intellektueller etabliert, auf den Großbritannien stolz sein konnte, weil er die Geheimnisse der alten Ägypter übersetzte.

Der Rosetta-Stein ist auf diese Weise noch heute in Erinnerung geblieben und befindet sich im British Museum als eines der wichtigsten Stücke seiner Sammlung. Heute geht ein Großteil des Verdienstes für die Übersetzung auf den Franzosen Jean-Francois Champollion . Dennoch wird immer noch behauptet, dass Youngs Entdeckung, dass Kartuschen um bestimmte sich wiederholende Hieroglyphensätze auf Eigennamen hinweisen, die dann mit den griechischen und demotischen Texten verglichen werden könnten, der Dreh- und Angelpunkt jeder Übersetzung war. In den 1970er Jahren beschwerten sich französische Besucher des British Museum, dass das Porträt von Young größer als das von Champollion auf der Informationstafel für den Rosetta-Stein sei; die Portraits waren eigentlich gleich groß.

Zweitens ist Youngs Arbeit zur Optik ein herausragendes Merkmal in Biographien, und wie wir Young in diesem Zusammenhang erinnern, ist wiederum vom Ehrgeiz des Biographen geprägt. George Pfau porträtierte Young in seiner Biographie von 1855 als 'Vater der Wellentheorie des Lichts', um sie in den Cambridge Tripos einzuführen, der von der Newtonschen Physik einschließlich seiner Korpuskulartheorie des Lichts dominiert wurde. Doch mit einer anderen Neuinterpretation von Young, einer leichten Übertreibung und Ausschmückung, könnten er und seine Wellentheorie eher als Fortsetzung und Erweiterung von Newton denn als Opposition dargestellt werden. Die Wellentheorie von einem Mann, der an Newtonsche Physik und Ideale glaubte, würde helfen, sie in die Tripos aufzunehmen. Young war ein Konservativer, Gentlemen der Wissenschaft und dafür bekannt, sich dem Wandel wegen Veränderungen im wissenschaftlichen Denken und in der Verwaltung zu widersetzen; er war öffentlich mit zusammengestoßen Charles Babbage der zuvor während seiner Zeit in Cambridge eine Änderung des Mathematics Tripos gefordert hatte.

Diese Manipulationen von Youngs Geschichte führen dazu, dass seine Arbeit als Beamter vernachlässigt wird. Die letzten zwei Jahrzehnte seines Lebens verbrachte er als Sekretär des Ausschusses für Maß und Gewicht, als Sekretär des Längengrads und als Superintendent des Nautischen Almanachs. Er verhalf der Admiralität und der Royal Society zu Leistungen, die für den Nationalstolz ebenso wichtig waren wie seine Arbeit an der Übersetzung des Rosetta-Steins und unserem Verständnis von Licht. Die beiden bedeutendsten Beispiele sind die Errichtung des Observatoriums am Kap der Guten Hoffnung und die Suche nach der Nordwestpassage.

Eine von Youngs Aufgaben als Sekretär des Board of Longitude bestand darin, jeden Anspruch auf den vom Board angebotenen Preis von 20.000 £ für die Entdeckung einer Nordwestpassage zu überprüfen. Am 27. November 1820, Leutnants William Edward Parry , Henry Parkyns Hoppner und Matthew Liddon zusammen mit Kapitän Edward Sabine behaupteten, dass sie im Vorjahr einen Längengrad von 110 ° westlich von Greenwich innerhalb des Polarkreises erreicht hatten. Youngs Korrespondenz mit Hudson Gurney sagt uns, dass dieses Unterfangen sowohl wirtschaftliche als auch nationale Bedeutung hatte, die heimische Versorgung mit Walöl für Lampen und Wollkämmung beeinflusste: „Und hier ist die Polarexpedition angekommen, die ich unter Eid prüfen soll ihnen die 5000 Pfund besorgen, die anscheinend für die Senkung des Ölpreises ausgegeben werden, nach den Informationen, die sie den Walfängern gegeben haben.'



Young war ein Mann mit vielen großen Leistungen; John Herschel nannte ihn ein „wahrhaft originelles Genie“ und seine Zeit, die er damit verbrachte, die Einrichtung des Observatoriums zu koordinieren, ist nicht gut dokumentiert, aber dieses Unterfangen wurde von seinen Zeitgenossen als viel wichtiger angesehen als seine Arbeit über Hieroglyphen. Wann Sir Joseph Banks Abordnung Davies Gilbert 's Vorschlag eines Kap-Observatoriums erklärte er, dass 'nichts den Ruhm dieses Landes wesentlich fördern könnte, als in einem solchen Unterfangen an erster Stelle zu stehen'.

Youngs umfangreiches Werk ist eine Herausforderung für jeden Historiker, daher müssen wir einige Aspekte seiner Bemühungen vernachlässigen. Doch hoffentlich wird aus den Archiven des Board of Longitude ein neues historisches Verständnis von Thomas Young als Sekretär und Beamter hervorgehen, um seine bereits gut dokumentierte Arbeit in Linguistik und Optik zu ergänzen. Wir hoffen, Thomas Young von einer anderen Seite zu überzeugen.


Bildnachweis: Druck von Thomas Young, nach Thomas Lawrence, c. 1810, Bildarchiv Wissenschaft und Gesellschaft ; Rosetta Stone, Wikimedia Commons ; Die Besatzungen der HMS Hecla und Griper schneiden in den Winterhafen ein, 26. September 1819, Wikimedia Commons .